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Curiosity obtiene más pruebas de que existió un lago en Marte


La superficie del planeta muestra un panorama árido, seco, desolado y ventoso.

Los hallazgos de la sonda de la NASA en el monte Sharp sugieren que el planeta tuvo un pasado de clima más cálido que permitió la presencia de sedimentos, sistemas de agua y lagos durante un largo periodo de tiempo.

Los datos recogidos por el robot explorador Curiosity revelan que el monte Sharp, ubicado dentro del cráter Gale, podría estar formado por los sedimentos depositados en el lecho de un lago hace millones de años, informó la NASA.

Miembros del equipo investigador de Curiosity señalaron en una rueda de prensa que estos hallazgos sugieren que Marte tuvo un clima más cálido que permitió que hubiera sistemas de agua y lagos durante un largo periodo de tiempo.

Ese tiempo fue "el suficiente para que los sedimentos formaran el monte", indicó Michael Meyer, director científico del programa de exploración a Marte de la NASA.

Meyer señaló que para los investigadores es un reto el descifrar cómo se formó esta montaña de unos 16.404 pies de altura, compuesta por capas de rocas, que podrían haberse constituido con sedimentos de río y partículas depositadas por el viento.

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"Las observaciones que hemos hecho hasta ahora apoyan esa hipótesis", indicó John Grotzinger, del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, quien señaló que esperan poder probarla con más análisis durante el próximo año.

Curiosity está investigando las capas de sedimentos más bajas de la montaña, una sección de rocas de unos 492 pies en la llamada formación Murray, que podrían ser sedimentos superpuestos transportados por ríos y una vez evaporada el agua moldeados por el viento.

La otra pregunta por resolver es si esa agua existió el tiempo suficiente como para que se diera la vida microbiana. En hallazgos anteriores, Curiosity detectó elementos como azufre, nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, fósforo y carbono, algunos de los ingredientes químicos esenciales para la vida.

"Marte en la actualidad es un planeta seco, árido y ventoso pero alguna vez fue formado por agua", señaló Ashwin Vasavada científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en California, quien señaló que si su hipótesis se mantiene "desafía la noción de que las condiciones cálidas y húmedas fueron transitorias, locales o sólo subterráneas en Marte".

La implicación del clima es un elemento clave en este proceso, de acuerdo con ese experto. Según explicó, la atmósfera tendría que ser más gruesa para que las temperaturas fueran más elevadas y permitieran que el agua se mantuviera en forma líquida, "pero, por ahora, no sabemos cómo se consiguió."

Los científicos tienen previsto dirigir a Curiosity a zonas más elevadas de la montaña para realizar nuevos experimentos que les ayuden a determinar cómo la atmósfera y el agua interactuaron con esos sedimentos y a analizar cómo cambió la química en los lagos a lo largo del tiempo.

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