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Los bates se siguen rompiendo y se toman medidas


Brett Jackson del equipo de EE UU al bate

Prácticamente todos los bates que se usa en las Grandes Ligas son hechos de madera, de fresno que los americanos (ash) y de arce (maple).

Hace unos días, escribimos un artículo titulado Porque se rompen los Bates, en ese artículo reseñábamos la frecuencia con que los bates se rompían, los diferentes tipos de madera y la tecnología detrás de la fabricación moderna de los bates.

El problema de la rotura de los bates se ha incrementado con el tiempo, esto ha hecho que tanto la oficina del comisionado de Grandes Ligas, como el sindicato de peloteros, estén trabajando para encontrar una solución a esta epidemia de roturas de bates y a las consecuencias que esta trae.

Prácticamente todos los bates que usan los bateadores de Grandes Ligas son hechos de dos tipos de madera, de fresno que los americanos llaman ash, y de arce, el cual se llama maple en inglés. El maple es el árbol que produce la hoja que engalana la bandera canadiense y del cual se saca un jarabe que se usa como sirope para los panqueques.

El nogal o hickory cayó en desuso debido a su densidad y por ende, a su peso. Babe Ruth usaba un bate de nogal.

Debido al diseño y las proporciones de los bates contemporáneos, se rompen tanto los bates de fresno como los de arce pero al parecer, el fresno se astilla y el bate queda inservible. El arce por su parte, se parte en grandes pedazos y estos se convierten en proyectiles que ya han causado algunos accidentes. Esta situación ha hecho que el arce se haya convertido en el totí de esta situación y ya se esté organizando la inquisición de los bates hechos de esa madera.

El arce se comenzó a utilizar hace muy poco, en realidad se utiliza ampliamente solo desde 1999 cuando fue adoptado y popularizado por Barry Bonds. Ese fue el bate que usó Bonds para establecer el record de más jonrones en una temporada con 73 en el año 2001. Y, aunque mucha gente piensa que Bonds usó algo más que un bate de arce para lograr esa marca, lo cierto es que después de esa temporada, como en la leyenda anglosajona, Barry Bonds se convirtió en un moderno Rey Arturo y el bate de arce en su espada Excalibur.

De ahí en adelante, todos los caballeros andantes de la pelota quisieron emular a Bonds con sus Excaliburs de arce y los bates de arce hoy acaparan el 55% de los usuarios de Grandes Ligas.

No sabemos si los lectores han oído hablar de la leyenda del Rey Arturo, supuesto defensor de las Islas Británicas de los ataques de los Sajones, reinando en Camelot y que tenía una espada encantada e invencible llamada Excalibur. Bien pues al Rey Arturo le apareció en su corte un apuesto galán con el nombre de Lancelot o Lanzarote y no solo le birló la esposa al rey, llamada Genoveva sino que, se la llevó para Francia a pesar de la espada Excalibur. Pero dejemos las espadas encantadas y sigamos con los bates.

Vale la pena reseñar como fue que Barry Bonds y el bate de arce se encontraron por primera vez y la adopción por Bonds de ese instrumento de trabajo. En 1999, en el campo de entrenamiento de los Gigantes de San Francisco en Scottsdale, en el estado de Arizona, a Barry Bonds le presentaron a un carpintero canadiense, un hombre canoso, vistiendo overalls de mecánico. Su nombre, Sam Holman, fundador de la compañía de Ottawa Original Maple Bat Company, que se puede traducir como la compañía original de bates de arce.

Holman le presentó a Bonds su creación, El Ridau Crusher o, el demoledor Ridau. El nombre de Ridau había sido tomado del canal que atraviesa Ottawa, la capital canadiense.

El demoledor había sido tallado no de fresno blanco, la madera de casi todos los bates usados por los peloteros a través de sus carreras. El demoledor estaba hecho de Sugar Maple o de arce de azúcar. Dice Holman que la primera reacción de Bonds fue “Oh no, otro vendedor de bates”

Bonds cambió su tono después de una sesión en la caja de bateo. El le reportó a Holman que el bate se sentía más duro que los bates de fresno que él usaba. Aunque el arce era más pesado, Bonds pensaba que le pegaba a la pelota con más impacto. Después de que Bonds le hizo a Holman algunas sugerencias de diseño, este se retiró a la caseta que tenía detrás de su casa en Ottawa y comenzó a carpintear con su bate.

El bate que Holman le entregó a Bonds se convirtió en el excalibur del siglo XXI. Bonds comenzó a usar el bate de Holman exclusivamente a mediados de la campaña de 1999 y en el 2001, usó un modelo Demoledor Ridau 2K1 de 34 pulgadas y 32 onzas para batear sus 73 jonrones y alcanzar un porcentaje de slugging de .863. Ambas marcas son records para una temporada. Hoy los bates de arce son conocidos como Sam´s bats o sea, los bates de Sam, por su creador Sam Holman.

Pero ¿como llegó Sam a descubrir las características y condiciones para crear el excalibur moderno de los bates?. Como decía Tomás Alba Edison de sus invenciones “10% de Inspiration y 90% de Perspiration” o sea, 10% de inspiración y 90% de sudar.

Hay que comenzar con las especificaciones de Grandes Ligas para que un bate sea aceptable. La oficina del Comisionado dice que un bate debe ser hecho de “un madero liso, redondo, de no más de 2 pulgadas y 3 cuartos de ancho y no más de 42 pulgadas de largo”. No hay especificaciones en cuanto al peso.

Los colores aceptables son, natural, carmelita, negro y en dos tonos de barniz. No dice nada de cuantas capas de pintura se le pueden aplicar. Bastantes liberales las especificaciones. ¿No es así?

Esas especificaciones liberales fueron las que permitieron que Holman pudiera entrar en el negocio de los bates. Holman estaba en un pub o taberna llamado el Mayflower en Ottawa, su lugar habitual de irse a tomar una cerveza, cuando su amigo Bill MacKenzie, a la sazón, scout de los Rockies de Colorado, le comentó sobre la fragilidad de los bates y le dijo, tu eres carpintero y conoces de madera, ¿no podrías hacer tu un bate mas fuerte? Holman llevaba, en ese momento, 23 años como carpintero construyendo escenarios para teatros. Nunca había hecho un bate.

Holman comenzó por estudiar los 225 patentes de fabricación de bates de EE UU. Cuando terminó, había determinado que no iba a fabricar un mejor bate de fresno. El sabía que el arce con una densidad, o gravedad específica, de entre 0.63 y 0.67 es solamente un poco más pesado que el fresno, que tiene una densidad de 0.60 pero, mucho más fuerte y duradero.

Bueno, eso de duradero, como hemos visto y veremos de nuevo mas tarde, es duradero con respecto a otros usos, no necesariamente para recibir el impacto de una pelota de béisbol viajando a más de 150 km por hora.

Holman talló su primer bate del poste principal de arce de la escalinata de su casa. Me imagino la bronca con su esposa cuando vio que le habían serruchado el poste de su escalera. No creo que la famosa flema canadiense sirviera de mucho en ese caso.

En abril de 1997 se acercó al equipo de los Azulejos de Toronto y persuadió a Joe Carter, Carlos Delgado y Ed Sprague a usar su bate de arce en la práctica de bateo. Carter se enamoró del bate, coló el bate en un juego en esa temporada y bateó un jonrón con él. Ya Holman estaba en el negocio de los bates.

Ya hay más de 10 compañías que producen bates de arce, entre ellas, Hillerich Bradsby, los fabricantes del Louiville Slugger, que fabrica en este momento mas bates de arce que de fresno. La compañía de Holman fabrica ahora más de 50,000 bates de arce al año.

Ahora, el caso es que los bates se siguen rompiendo y con una frecuencia nunca vista antes y ese es el tema de nuestro artículo, que continúa el tema del artículo anterior.

En el artículo “Porqué se rompen los bates” determinamos, después de hablar con expertos, con distintos fabricantes de bates y ver las características de forma y material de los nuevos bates, que los bates se rompían por un problema de diseño y no por la calidad de la madera.

Los jugadores de béisbol gradualmente han evolucionado a usar bates más ligeros con masas más gruesas y agarre más fino. Eso en parte porque muchos aprendieron a batear con bates de metal que tienen esas características y a que el bateo ha evolucionado de la prioridad de hacer contacto a la de batear con poder y además, porque hay más información sobre la técnica y elementos físicos del bateo.

Por ejemplo, Babe Ruth en 1927 usaba un bate de 35 pulgadas y 40 onzas y se convirtió en el padre de los jonrones. Pero Ruth probablemente no necesitaba ese peso o esa masa en su bate. Debido a que el bate ya tiene mucha mas masa que la pelota, se ha comprobado que la velocidad del bate es mucho mas importante que la masa del mismo.

Ahora, en lo que todo el mundo está de acuerdo es en que los bates se rompen cada día más y se rompen tanto los de arce como los de fresno. La diferencia es en cómo se rompen y que pasa cuando se rompen.

Los bates de arce son más densos y pesados. Ya dimos los coeficientes de densidad de ambas maderas. Son además menos flexibles que los de fresno, así que cuando se rompen no se astillan como los de fresno. Nos dijo Rick Redman de Louisville Slugger: los bates de arce se rompen mucho más dramáticamente que los de fresno pues tienen una estructura de fibras mas cortas, cuando se rompen, explotan. No creo que nadie pueda decir que los bates de arce se parten más que los de fresno, pero los de fresno no se rompen tan dramáticamente.

En el año 2008 el comisionado de Grandes Ligas, Bud Selig se reunió con los miembros del sindicato de peloteros para ver qué acción se iba a tomar en relación con la rotura de bates en general y con el caso de los bates de arce en particular. El no hacer nada al respecto no era ya una opción aceptable.

Selig debía decidir entre iniciar una prohibición de los bates de arce o hacerle un cambio a las especificaciones actuales, como grueso de la masa, grueso del agarre o al peso mínimo en relación con la longitud del bate. Tendríamos que irnos atrás, a 1893, cuando los bates de cara lisa fueron prohibidos con una nueva regla que dice “los bates tienen que ser completamente redondos”, para encontrar un cambio en el equipo del bateador tan importante como el que pudiera venir.

Otra opción que el béisbol se opone a adoptar, es extender la red protectora detrás del diamante. Sería extenderla hasta que ocupara el espacio entre los dos dugouts. Dado el incremento del costo de los asientos de esa sección y lo que apela a los fanáticos estar sentados cerca de la acción, el béisbol muestra poca inclinación en poner más barreras entre los fanáticos que pagan más por sus asientos y el juego.

Sin embargo, el peligro que representan los bates rotos está tan claramente establecido que, de ocurrir un accidente, la organización de Grandes Ligas no puede declarar en un juzgado que no sabía del peligro potencial que esta situación presentaba para los jugadores y, especialmente para los fanáticos. Las reclamaciones legales son frecuentes y muy serias en esta sociedad de derecho.

El peligro es tan inminente, que Selig está considerando el prohibir el uso de bates de arce hasta que la situación pueda manejarse a un nivel que no haya peligro.

Hablamos sobre esto con Charles Schupp, de la Louisville Slugger quien, si recuerdan mis lectores, nos ayudó con datos en el artículo anterior sobre los bates. Charles nos dijo: “Eso sería un problema, 55% de los bateadores usan ahora bates de arce, nosotros no podemos comprar todos los árboles que necesitamos, cortarlos, secar la madera y hacer bates para todo el mundo en 30 días. No es posible”.

Mientras tanto, la organización de Grandes Ligas está recopilando todas las películas de cada incidente de bate roto, además recopilando todos los pedazos de bates cada vez que uno se rompe.

Los pedazos de bates están siendo enviados a dos lugares para su estudio, el laboratorio de la Universidad de Harvard y al Wood Research Institute (Instituto de Investigación de Maderas) de la Universidad de Wisconsin.

Ahora, si los bates se rompen por un problema de diseño y no de madera, si los bates de fresno se rompen tanto como los de arce aunque sea con menos efectos negativos. ¿Para que están estudiando tanto la madera y porque no cambian las especificaciones para todo tipo de bate?

Esta novela no se acaba aquí. Ya les contaremos el próximo capítulo.
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    Rafael García-Toledo

    Rafael Garcia-Toledo estuvo por décadas vinculado al Movimiento Olímpico. Cooperó con el Comité Olímpico Internacional, y con diferentes comités olímpicos nacionales y el Comité Olímpico de EEUU del cual formó parte. En ocho JJ OO de verano fue Huésped Distinguido, único caso de alguien nacido en Cuba. En el año 2006 comenzó a trabajar en Radio Martí,  integrando la unidad de deportes. Es co-presentador del programa Al Duro y Sin Guantes. Ha cubierto eventos deportivos olímpicos y mundiales para Radio y TV Martí.  Ha recibido diplomas de reconocimiento de comités olímpicos y ministerios del deporte de ocho países iberoamericanos y ha sido condecorado por Ecuador, Israel y Venezuela.
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