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El béisbol profesional organizado comenzó en Cuba el mismo año que terminó la Guerra de los 10 Años.

Este año se cumplen 134 años de la creación de la primera Liga Profesional de béisbol en Cuba. El béisbol profesional organizado comenzó en Cuba el mismo año que terminó la Guerra de los 10 Años.

Ahora, ese no fue el inicio del béisbol en Cuba, ni tampoco lo fue el famoso y mitológico juego de Palmar del Junco el 27 de diciembre de 1874. Los inicios de nuestra pelota hay que buscarlos antes del 1865 como veremos más adelante.

Como dije, la Liga Cubana se fundó en 1878 y para traer un paralelo histórico, la Liga Nacional, la más antigua de las 2 Ligas Mayores, se fundó en 1876, dos años antes que la Cubana. La Liga Americana se fundó en 1901.

La fundación de la Liga Cubana fue como sigue. En diciembre 22 de 1878, se reunieron en la casa situada en Obrapía No 17 los delegados de los clubes Habana y Almendares y aunque Matanzas no envió representación a la junta, hizo constar que aceptaba todos los acuerdos adoptados.

Fue en esa reunión que surgió la Liga de Base Ball, nombrándose como Presidente a Leopoldo de Sola, Secretario a Antonio Pérez Utrera y Tesorero a Alfredo Maruri.

Una semana después, el día 29 de diciembre, quedó constituida formalmente la Liga y comenzó el primer campeonato organizado.

Después de oír en nuestros días sobre tantos contratos de decenas de millones de dólares, la convocatoria a ese campeonato nos hace pensar cuan distinta era esa sociedad en relación con la que vivimos hoy.

De acuerdo a las bases del campeonato, integrado por el Habana el Almendares y el Matanzas, cada equipo debía celebrar 3 juegos con cada uno de los otros 2 oponentes y el premio consistía en una bandera de seda blanca fileteada con los colores del club vencedor que llevase la siguiente inscripción: Campeones de 1878, debiéndose costear los gastos de ese gallardete entre los 2 equipos perdedores.

Había dicho que la liga y por ende el campeonato, estaban formados por los equipos del Habana, Almendares y Matanzas lo que nos dice que la fundación de los equipos era lógicamente anterior a la de la Liga.

El club Habana es el de más antigua creación, habiéndose fundado en 1872. Haciendo otro paralelo histórico les diré que el equipo mas antiguo del béisbol profesional de EE UU fue el de las Medias Rojas del Cincinnati, o Cincinnati Red Stockings, hoy los Rojos del Cincinnati. El equipo de Cincinnati fue organizado en 1869, solo 3 años antes que el de los otros Rojos, los del Habana.

El equipo de Matanzas fue organizado en 1873 y se llamó, como los otros equipos de esa época, Matanzas BBC. Fue entre estos 2 equipos, el Habana y el Matanzas, que se celebró el famoso juego en Palmar del Junco en 1874. Ya el Matanzas tenía 1 año y el Habana tenía 2 de haber sido organizado. Ese juego lo ganó el Habana.

En cuanto a los verdaderos origenes del béisbol en Cuba, hay mucha información fragmentada y algo de mitología pero podemos establecer, como dije antes, que los primeros partidos con equipos de 10 jugadores y una meta de ser el primero en llegar a 22 carreras, fueron jugados en nuestra isla alrededor de 1865 sin que haya prueba de una fecha exacta pero si de un lugar aproximado.

Y antes de seguir con el béisbol cubano y su mitología, debo decirles que el béisbol de EE UU también tiene su basamento de mitología y lo tiene precisamente en la persona del supuesto inventor del béisbol, el General Abner Doubleday quien, según lo que nosotros calificamos como leyenda, inventó el juego en 1839.

Hay otro personaje posterior a Doubleday, que se llamó Alexander Cartwright quien fue el que escribió las reglas de la pelota, las cuales con algunas alteraciones aún usamos hoy.

Si Ud va a Cooperstown, al Salón de la Fama del béisbol, encontrará que Alexander Cartwright está en el Salón donde fue exaltado por su contribución al pasatiempo. Pero no se moleste en buscar a Doubleday porque no lo encontrará por ningún lado ya que nunca ha sido llevado al Templo de los Inmortales. ?Porque?, porque no hay pruebas, ni aún datos exactos, de que Doubleday haya inventado nada. Doubleday solo se sabe que llevó el número de jugadores de 30 o más a 11 y le cambió el nombre que tenía el pasatiempo de Town Ball a Base Ball.

Pero volviendo a nuestro béisbol, los primeros encuentros probados de béisbol en Cuba, con nombre y apellido de jugadores, se llevaron a cabo alrededor de 1865 por jóvenes cubanos que estudiaban en universidades de EE UU y practicaban el deporte en terrenos yermos de la barriada del Vedado.

La universidad de EE UU que mas estudiantes peloteros contribuyó al pasatiempo cubano fue la de Forhams y 3 de esos estudiantes fueron los hermanos Teodoro, Carlos y Federico Zaldo, quienes, mas tarde, fundarían el club Almendares y jugarían como players en el primer campeonato de 1878.

Los hermanos Zaldo, antiguos jugadores de la Universidad de Forhams, estuvieron entre los primeros ejecutivos y jugadores del béisbol profesional cubano pero otro ex alumno de Forhams fue el primer jugador cubano en las Grandes Ligas.

Esteban Enrique Bellán, nacido en La Habana el 1 de Octubre de 1849 comenzó a estudiar en Forhams, junto con su hermano Domingo, cuando esta institución se conocía con el nombre de St. John College en el Bronx, New York.

Bellán jugó como profesional para el equipo Troy Haymakers, comenzando en 1869 y jugando la tercera base para ese club hasta 1872. En 1871 los Haymakers entraron a formar parte de la recién creada American Association, la primera Liga Mayor en Estados Unidos, que cambiaría su nombre en 1876 por el de Liga Nacional y que es conocida hoy como “El Viejo Circuito”.

Por cierto, el 26 de agosto de 1969 los Haymakers con Bellán en la esquina caliente, jugaron en Cincinnati contra los Cincinnati Red Stockings, en el primer partido de la historia entre equipos profesionales de béisbol que serían parte más tarde de las Grandes Ligas.

Los Haymakers mas tarde tomaron el nombre de New York Giants hoy San Francisco Giants.

Bellán regresó a Cuba y fue de los fundadores del equipo de los Leones del Habana. En el famoso juego de Palmar del Junco, Bellán fue el receptor y manager del Habana y según la crónica de la publicación de la época El Artista, Bellán, bateó 3 jonrones y anotó 7 veces en el partido en el que los Rojos derrotaron a Matanzas 51 carreras a 9.

Nuestro béisbol fue pionero en el mundo, fuera de EE UU y llevamos el pasatiempo a Méjico y Puerto Rico en 1890, a República Dominicana en 1891 y a Venezuela en 1895, todo eso antes de ganar nuestra independencia política.

Hoy en día, a pesar de llevar casi medio siglo con nuestra pelota cerrada al mundo, tenemos 6 cubanos en el Salón de la Fama en Cooperstown, más que todos los otros países juntos, fuera de EE UU. Y los tenemos en 3 categorías.

Martín Dihigo, Tany Pérez, José de la Caridad Méndez y Cristóbal Torriente como jugadores. Alejandro Pompez, como ejecutivo y Felo Ramírez como narrador de pelota.
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    Rafael García-Toledo

    Rafael Garcia-Toledo estuvo por décadas vinculado al Movimiento Olímpico. Cooperó con el Comité Olímpico Internacional, y con diferentes comités olímpicos nacionales y el Comité Olímpico de EEUU del cual formó parte. En ocho JJ OO de verano fue Huésped Distinguido, único caso de alguien nacido en Cuba. En el año 2006 comenzó a trabajar en Radio Martí,  integrando la unidad de deportes. Es co-presentador del programa Al Duro y Sin Guantes. Ha cubierto eventos deportivos olímpicos y mundiales para Radio y TV Martí.  Ha recibido diplomas de reconocimiento de comités olímpicos y ministerios del deporte de ocho países iberoamericanos y ha sido condecorado por Ecuador, Israel y Venezuela.
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